A busca por sobreviventes termina; 34 mortos em incêndio em barco de mergulho na Califórnia


Trinta e quatro pessoas morreram depois que um barco cheio de mergulhadores pegou fogo perto de uma ilha na costa sul da Califórnia e as autoridades suspenderam os esforços de busca por sobreviventes.

A Guarda Costeira e a polícia disseram que ninguém foi encontrado vivo depois que chamas atravessaram o barco de mergulho no início da segunda-feira, enquanto os passageiros de uma viagem de lazer dormiam no convés.

A Conceição transportou 33 passageiros e seis tripulantes, e apenas cinco da tripulação que dormiam no convés superior conseguiram escapar saltando e pegando um pequeno barco em segurança.

Os investigadores ainda não determinaram como o incêndio começou.

O xerife do condado de Santa Barbara, Bill Brown, disse que os corpos de 20 vítimas foram recuperados e os mergulhadores viram entre quatro e seis outros nos destroços afundados.

Ele disse que as autoridades estão tentando estabilizar o barco que afundou em cerca de 15 metros de água para que os mergulhadores possam recuperar esses restos.

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Mergulhadores da equipe de mergulho do xerife do condado de San Luis Obispo se preparam para procurar pessoas desaparecidas (Christian Monterrosa / AP)
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Mergulhadores da equipe de mergulho do xerife do condado de San Luis Obispo se preparam para procurar pessoas desaparecidas (Christian Monterrosa / AP)

A maioria precisa ser identificada por análise de DNA e as autoridades estão coletando amostras de familiares, disse Brown.

Uma passageira, bióloga marinha e mergulhadora veterana Kristy Finstad, 41 anos, foi identificada em um post no Facebook por seu irmão, Brett Harmeling, de Houston.

“Por favor, ore por minha irmã Kristy !! Ela estava conduzindo uma viagem de mergulho neste barco ”, escreveu Harmeling.

Os desaparecidos e mortos estavam entre os 39 passageiros e tripulantes que partiram no porto de Santa Barbara no sábado a bordo do barco para uma viagem de fim de semana do Dia do Trabalho.

O incêndio começou por volta das 3 horas da manhã de segunda-feira, quando a Conceição foi ancorada na ilha de Santa Cruz, cerca de 150 quilômetros a oeste de Los Angeles.

A tripulação pareceu pedir ajuda rapidamente.

"A ligação foi ilegível, não era tão clara, mas fomos capazes de obter algumas informações para enviar embarcações", disse o oficial da guarda costeira Mark Barney.

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Orlando Aldana, 42, de Santa Barbara, acende velas em homenagem às vítimas (Stefanie Dazio / AP)
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Orlando Aldana, 42, de Santa Barbara, acende velas em homenagem às vítimas (Stefanie Dazio / AP)

O capitão Paul Amaral, da empresa de assistência a embarcações TowBoatUS, também lançou um barco rápido a partir do porto de Ventura, mas ficava a 48 km de distância.

Quando chegou lá, por volta das 5 horas da manhã, um helicóptero da Guarda Costeira e um barco de bombeiros estavam em cena.

O capitão Amaral disse que primeiro procurou na água e na costa e depois voltou à Conceição, que estava à deriva.

Ele prendeu uma linha e a puxou para águas mais profundas, para que os barcos de bombeiros pudessem alcançá-la.

"Lançamos o barco sabendo que o navio estava pegando fogo, muita gente a bordo", disse ele.

Enquanto isso, os cinco tripulantes foram a um bote para um barco de pesca particular, The Grape Escape, ancorado perto da costa norte da ilha de Santa Cruz.

Dois tiveram ferimentos leves.

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Um barco de mergulho está envolvido em chamas (Corpo de Bombeiros de Santa Barbara / AP)
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Um barco de mergulho está envolvido em chamas (Corpo de Bombeiros de Santa Barbara / AP)

Os proprietários desse barco, Bob e Shirley Hansen, disseram ao The New York Times que estavam dormindo quando ouviram batidas na lateral do barco de 60 pés por volta das 3h30 da manhã e descobriram os tripulantes assustados.

"Quando olhamos para fora, o outro barco estava totalmente envolvido pelas chamas, da popa à popa", disse Hansen.

“Eu podia ver o fogo atravessando buracos na lateral do barco. Havia essas explosões a cada poucas batidas. Você não pode se preparar para isso. Foi horrível.

Hansen disse que dois dos tripulantes voltaram para a Conceição em busca de sobreviventes, mas não encontraram ninguém.

A Concepção de 75 pés estava em uma excursão de três dias à cadeia de ilhas acidentadas e varridas pelo vento que formam o Parque Nacional Channel Islands, no Oceano Pacífico, a oeste de Los Angeles.

O incêndio começou quando o barco estava ancorado no porto de Platt, na ilha de Santa Cruz.

The Conception, com sede em Santa Barbara Harbour, no continente, era de propriedade da Truth Aquatics, com sede em Santa Barbara, fundada em 1974.

Um santuário do lado de fora da Truth Aquatics, no porto de Santa Bárbara, cresceu na noite de segunda-feira, quando os presentes se despediram.

Dave Reid, que dirige um negócio de fabricação de câmeras subaquáticas com sua esposa, Terry Schuller, e viajou no Conception e em outros dois barcos da frota da Truth Aquatics, disse que considerou os três entre os melhores e mais seguros.

"Quando você vê os barcos, eles são sempre imaculados", disse ele.

"Eu não hesitaria em entrar em um novamente.

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Um santuário do lado de fora da Truth Aquatics para as vítimas do incêndio do barco da Conceição (Stefanie Dazio / AP)
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Um santuário do lado de fora da Truth Aquatics para as vítimas do incêndio do barco da Conceição (Stefanie Dazio / AP)

"De todas as empresas de barcos, essa seria uma das que eu acho que isso não aconteceria."

Sua esposa disse que as equipes da Truth Aquatics sempre foram meticulosas ao examinar as instruções de segurança no início de cada viagem em que esteve.

"Eles dizem onde estão os coletes salva-vidas, como colocá-los … nas saídas, onde estão os extintores, em todas as viagens", disse Schuller.

"Eles são os melhores, os melhores absolutos."

Ambos disseram que a área de dormir é confortável, mas apertada, com beliches empilhados um ao lado do outro no convés mais baixo.

Subir ao convés superior para descer exige a navegação por uma escada estreita com apenas uma saída.

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Esta foto de janeiro de 2019, tuitada pelo Departamento de Bombeiros do Condado de Santa Barbara, mostra o barco de mergulho Conceição retornando ao porto de Santa Barbara (Mike Eliason / AP)
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Esta foto de janeiro de 2019, tuitada pelo Departamento de Bombeiros do Condado de Santa Barbara, mostra o barco de mergulho Conceição retornando ao porto de Santa Barbara (Mike Eliason / AP)

Se o incêndio fosse veloz, disse Reid, é muito provável que os mergulhadores não pudessem escapar e a tripulação não poderia chegar até eles.

Os registros da Guarda Costeira mostram que todas as violações de segurança dos últimos cinco anos foram rapidamente abordadas pelos proprietários do barco.

Algumas violações foram relacionadas à segurança contra incêndio. Uma inspeção de 2016 resultou em proprietários substituindo o detector de calor na cozinha e um em 2014 citou uma mangueira de incêndio com vazamento.

A Conceição foi fretada pela Worldwide Diving Adventures, que afirma em seu site que leva mergulhadores nessas expedições desde os anos 1970.

Andy Taylor, proprietário da Blue Water Hunter Dive Shop em Santa Barbara, disse que discutiu as condições do mergulho com várias pessoas na sexta-feira, quando compravam algumas coisas de última hora antes de embarcar na Conceição.

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As flores são colocadas em uma estátua de golfinho (Ringo H.W. Chiu / AP)
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As flores são colocadas em uma estátua de golfinho (Ringo H.W. Chiu / AP)

Taylor disse que costuma enviar mergulhadores para a Truth Aquatics para viagens e que ele tem amigos que tripularam a Conceição.

Ele disse que estava ao telefone o dia inteiro na segunda-feira, enquanto os amigos checavam para ter certeza de que ele não estava no barco.

"No momento, é uma grande questão de quem estava lá e quem não estava", disse ele.

"Estou com medo de ver a lista de nomes, honestamente."

– Associação de Imprensa



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